Niebla, fenómeno de la naturaleza que actúa curiosamente

La Niebla es un fenómeno meteorológico fascinante, que produce nubes muy bajas, que casi rozan el suelo;  creando un paisaje de aspecto enigmático y frío, que nos regala un ambiente teñido de blanco, el cual nos impide ver más allá de unos pocos metros de distancia y nos hace sentir que estamos viviendo dentro de una nube.

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¿Qué es la Niebla? 

La niebla es el fenómeno natural que ocurre cuando el aire está muy cargado de gotas de vapor de agua. Esta humedad presente en el ambiente comienza a condensarse cuando llega al nivel conocido como punto de rocío.

Este término se refiere a la temperatura a la que se enfría una masa de aire a temperatura constante para que posteriormente se dé el fenómeno de la saturación, el cual básicamente es el momento en que el aire ya no puede absorber más agua.

Las gotas de agua que recién se han formado son diminutas y muy ligeras, como para realizar su parte en el ciclo del agua y propiciar la precipitación. Por lo cual las nubes completamente cargadas de estas pequeñas gotas se presentan a ras del suelo.

¿Cómo se forma?

Para que se forme la niebla es indispensable que en el aire existan los llamados puntos de condensación, en los cuales la temperatura del aire alcanza el nivel exacto en la que el vapor se convierte en agua.

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Los núcleos de condensación son las diminutas partículas de polvo, humo, y otras pequeñas partículas atmosféricas, las cuales cumplen con el papel de soporte físico para las gotas de agua. Estos elementos son necesarios y útiles para que el vapor de agua alcance la temperatura de saturación.

La niebla aparece por varios motivos, todos ellos regidos por el mismo principio;  por ejemplo cuando la superficie del terreno de un lugar se enfría de manera considerable durante la noche, producirá  que se enfríe también la capa de aire usualmente húmedo que se sitúa más próxima a esta superficie,  dando como resultado la condensación.

También sucede un fenómeno similar cuando una masa de aire cálido se mueve sobre un terreno que tiene temperaturas muy bajas, o cuando pasa sobre una corriente oceánica gélida. Como dato curioso tenemos que los bancos de niebla se forman como cualquier otro tipo de nubes, al evaporarse la humedad del suelo.

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Generalidades

En meteorología (ciencia que estudia el estado del tiempo, del medio ambiente y de los fenómenos atmosféricos que se producen), se refieren a la niebla como la condición de suspensión de pequeñas gotas de agua en el aire, las cuales reducen la visibilidad de menos de 1 kilómetro.

Básicamente la niebla se trata de la condensación de la humedad del aire, con la condición de que éste todavía se encuentre en suspensión, en forma de gotas de agua que no sean lo suficientemente grandes como para caer sobre la Tierra en forma de lluvia debido a la gravedad terrestre.

Generalmente las nieblas se producen al evaporarse la humedad del suelo, pero también se dan los casos de que se forman del vapor de agua que se genera desde la vegetación del lugar donde se produzca el fenómeno.

Es frecuente también que se genere niebla desde masas de agua dulce o salada, de cualquier tipo, como ríos, arroyos, lagos que tengan la característica de las bajas temperaturas en el ambiente.

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Propiedades físicas 

Las propiedades térmicas de los gases indican las siguientes reglas que siempre se cumplen, las cuales nos dicen que a mayor temperatura relativa de una masa de aire este se elevará; también que una masa húmeda de gases será desplazada por otra más fría y por tanto más pesada.

Esto se debe a que cuando los gases se someten a temperaturas más altas tienden a dilatarse y su peso disminuye notablemente, lo cual provoca que el aire húmedo ascienda y al enfriarse se produzca el proceso de condensación que da lugar a la formación de los bancos de neblina.

La condensación del vapor de agua se realiza más fácilmente cuando se tiene una partícula microscópica suspendida en el aire. La formación de la niebla disminuye casi por completo las condiciones de visibilidad de la superficie donde se presenta, esto se debe a que la luz se dispersa en las partículas de agua presentes en la niebla.

Este fenómeno de dispersión de la luz tiene un aspecto que se puede aprovechar para aumentar el grado de visibilidad de la superficie, lo cual consiste en que la visibilidad de las longitudes de onda con tonos cercanos al amarillo pueden mejorar la vista para lograr ver a través de las espesas nubes de niebla; es por esto que se utiliza en los faros de luces antiniebla.

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Niebla y vegetación 

Es común el ver hábitats como los de tipo bosque húmedo, bosque tropical y subtropical, cubiertos con una densa capa de niebla, este tipo de ecosistemas se les considera como bosques nubosos o selvas nubladas.

Generalmente estos lugares de vegetación espesa y climas de alta humedad tienen concentraciones de niebla superficial bastante densa, a la cual los individuos que pertenecen a este tipo de biomas están especialmente adaptados.

Cuando se trata de climas más secos, de tipo estepario o algunas veces en climas desérticos, como el que reina en la zona del Mediterráneo, se puede observar niebla sobre la superficie del suelo.

En algunos lugares que tienen estas características, la niebla puede aparecer durante los meses de frío, lo cual es muy importante para propiciar el aumento y la continuidad de la poca vegetación que aquí se encuentra.

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Condiciones propicias

Las nieblas de los meses que son más fríos, tienen una humedad muy densa propiciada por la acción del relieve y por las características de la vegetación presente en el lugar.

En la temporada del invierno, debido a la estructura de la vegetación  y su capacidad de atrapar la humedad, además de la características geográficas donde existen  elevaciones importantes, se puede producir niebla.

Estas condiciones  intervienen haciendo oposición a las masas de aire que son un poco más cálidas y con más humedad del que normalmente se tiene en el lugar, se pueden dar lugar a bancos de niebla.

Debido a esto, se produce un aumento de la masa de aire desde el nivel del mar, lo cual comienza a enfriarlo hasta que llega a su punto de rocío, lo cual hace que se condense  parte de la humedad que contiene, posteriormente se transforma presentándose  como niebla o lluvia; lo cual satura la humedad del ambiente en la superficie del terreno.

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La vegetación influye

El pino es un tipo de vegetación que tiene la capacidad de atrapar la humedad del aire y pueden incitar a que la misma se precipite gota a gota como como si de un sistema de riego se tratase, lo cual es usual de encontrar en las grandes extensiones de bosques de terreno en la cara Norte de las colinas.

Cuando se trata del hemisferio Sur, el fenómeno se manifiesta en la cara opuesta, es decir en la cara sur de las colinas, debido a que tienen temperaturas más bajas, pues los rayos del Sol no inciden de manera directa.

Esta característica de cierto tipo de vegetación es aprovechada en la agricultura, donde algunos terrenos son rodeados por plantas coníferas a manera de muralla, lo cual propicia la presencia de la niebla.

Cabe destacar que la niebla siempre tuvo a través de la historia un papel protagónico en relación a la agricultura; muestra de ello son las variaciones en las palabras y expresiones para describir cuando sucede este fenómeno.

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Términos equivalentes

Generalmente, existe confusión entre los términos de niebla y neblina, entre los cuales la única diferencia es la intensidad de la partículas que integran su composición.

Uno de los métodos para captar la neblina es utilizando redes de malla plástica que se disponen de manera vertical. Con esta técnica, se logra que pequeñas gotas de agua se queden entre la trama de la tela, cuando estas aumentan de tamaño son atraídas por la fuerza de gravedad de la Tierra.

Posteriormente estas gotas son conducidas hasta el lugar de almacenamiento que se haya dispuesto, luego de lo cual se les puede utilizar como agua potable o como agua para efectuar las labores de riego de los campos.

Los términos bruma y neblina se usan de manera indistinta, en algunos lugares se le llama bruma específicamente a la niebla que se forma sobre el agua, en un área costera o sobre el mar; en otros sitios se utiliza esta palabra para designar a la niebla que no se presenta de manera uniforme sobre el terreno.

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El rocío se produce cuando la condensación de la humedad presente en el aire se  forma de gotas, debido a la disminución abrupta de la temperatura justo cuando entra en contacto con superficies más frías.

Esto sucede frecuentemente cuando se produce el contacto sobre el manto de vegetación, el suelo, las piedras y otros objetos que absorben la temperatura.

Otros términos importantes

Cuando el vapor de agua ha disminuido su temperatura de manera que se pueda efectuar el cambio de estado, desde el vapor de agua que está contenido en el aire hasta la forma sólida (hielo).

Al estado sólido de las diminutas gotas se le denomina escarcha, helada blanca, cencellada y cinarra, entre otros nombres, los cuales cambian dependiendo de la región.

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Existen muchos tipos de variantes de este fenómeno, los cuales parten del mismo principio y se denominan de formas muy diferentes; entre ellos son la helada blanca, la helada negra, cencellada dura y  rocío blanco.

En todos estos fenómenos se debe tener como condición esencial que la temperatura superficial de la atmósfera esté bajo los cero grados.

Según el diámetro de las partículas o sea de las gotas que constituyen la niebla, el proceso de condensación del vapor de agua presente en la atmósfera recibe también varios nombres; por ejemplo la llovizna es un tipo de precipitación que tiene las gotas del tamaño más pequeño, generalmente es de 0,5 milímetros de diámetro.

Tipos de Niebla

Cuando la niebla es un fenómeno atmosférico que puede presentarse con diferencias en sus  características, estas nubes pueden ser más o menos densas, lo cual produce una variabilidad en la capacidad del ser humano de ver a través de ella.

Esto es un problema para realizar las actividades que normalmente se realizan de manera cotidiana, tales como el tránsito, (marítimo, terrestre y aéreo), ya que la disminución del campo de visión limita la seguridad y pone en riesgo la vida de quien se involucre. En ocasiones la niebla ha sido la causa de auténticas catástrofes.

La niebla se clasifica según los procesos físicos que se llevan a cabo cuando se forma, de los cuales obtiene las características particulares relacionadas con aspectos como espesor vertical, densidad, duración y regularidad de ocurrencia.

Para que se produzca la niebla, el aire debe tener el nivel de saturación requerido, una manera de hacerlo es cuando se aumenta el contenido del vapor de agua en el aire, la niebla que se forma con este proceso se llama niebla de evaporación y otra es cuando se disminuye la temperatura hasta llegar al punto de rocío, lo cual genera las nieblas por enfriamiento.

Ahora explicaremos brevemente algunos de los tipos de niebla que existen y en qué consisten cada uno de ellos:

Niebla de Radiación

Es la niebla que se presenta cuando llega la puesta de Sol, en este momento del día el suelo pierde el calor que obtuvo durante el día, a través de la emisión de radiación en la noche, que no tenga nubes, pues de haberlas, estas evitan que el calor se escape.

Posteriormente al enfriamiento del suelo, se produce la condensación en el aire que está en contacto con él, mediante el proceso de conducción de calor. En los países de clima templado es común la presencia de esta niebla, usualmente en los fríos días de la temporada de otoño; su espesor no excede el metro y dura poco tiempo.

Niebla de Tierra

Es un tipo de niebla que puede extenderse hasta la base de nubes en el cielo, del cual puede cubrir casi un 60% de la vista. También se utiliza este término para designar una niebla de radiación que se caracteriza por ser muy superficial.

En ocasiones, esta niebla se puede presentar como una capa muy delgada, con escasa profundidad que puede cubrir una extensa área en terrenos en los cuales no se tenga la presencia de viento, ni de brisa fuerte.

Niebla de Advección 

El término advección se refiere a la transmisión de alguna de las propiedades de los elementos de la atmósfera o del océano, tales como el calor, la humedad o el nivel de salinidad.

La niebla de advección se produce cuando el aire caliente y la humedad que tienen las masas de aire, pasan sobre los suelos fríos,  absorben la temperatura de la superficie, con lo cual aumenta su humedad relativa y se produce la condensación.

Este tipo de niebla, es común en las zonas costeras, cuando el aire tibio y tropical se encuentra con aguas que tienen bajas temperaturas. Otro ejemplo es cuando una masa de aire cálido se mueve sobre un área en la que previamente ha nevado.

Niebla de vapor

Es la niebla que se forma cuando el aire frío se mueve sobre aguas que tienen temperaturas más elevadas. Debido a los procesos de evaporación el vapor de agua entra en la atmósfera, cuando se llega al punto de rocío estas gotas se condensan, por lo cual se produce la niebla.

Generalmente se puede observar este tipo de niebla en las frías regiones polares, masas de agua de gran tamaño justo antes de entrar en las temporadas de los meses más fríos.

Niebla de precipitación

Se forma cuando la lluvia cae sobre una masa de aire relativamente seco, lo cual da como resultado que las gotas de lluvia se evaporen formando vapor de agua, lo cual cuando se enfría logra alcanzar el punto de rocío y se produce la niebla.

Niebla de Ladera

Este tipo de niebla es una de las más comunes, se forma cuando el viento sopla contra la ladera de una montaña, cuando llega a cierta altura en la atmósfera, la humedad presente en este aire se condensa; por lo cual muchas de las montañas lucen nubladas.

Niebla de Valle

Es la que se produce en los valles durante los meses de invierno. Este tipo de niebla es el resultado de la diferencia de temperatura, que es producida por el aire frío que llega para asentarse en el valle, mientras el aire caliente pasa  sobre él.

La niebla de valle es del mismo tipo de niebla de radiación, solo que esta última está en medio de un accidente geográfico, la cual puede durar mucho más tiempo que la de radiación.

Niebla de hielo

Es cuando las gotas de agua que componen la niebla se hallan congeladas en forma de cristales microscópicos de hielo. Generalmente este tipo de niebla se hace presente cuando la temperatura del ambiente se estabiliza muy por debajo del punto de congelación, tratándose por supuesto de zonas árticas y antárticas.

Niebla de pendiente ascendente

Este tipo de niebla se forma cuando el aire húmedo va en ascenso siguiendo el camino de la ladera de la montaña y se produce una condensación de sus partículas por la disminución de la presión con la altura.

El vapor de agua y la atmósfera

La meteorología estudia todos los cambios que se producen en la atmósfera, es decir es una ciencia que se enfoca en analizar de manera científica los cambios que se producen, como el estado del clima, que se genera debido a ciertas condiciones presentes en la atmósfera, los fenómenos que se generan y la relación entre los mismos.

La niebla es un fenómeno meteorológico el cual necesita de ciertas condiciones atmosféricas para producirse, a continuación veremos algunas de las relaciones entre cada uno de estos elementos presentes en la atmósfera.

Atmósfera

La atmósfera es una capa de gases que rodea la Tierra, básicamente son 10 000 kilómetros de espesor que envuelven la litosfera y la hidrosfera del planeta. En su composición la atmósfera tiene mayormente gases y partículas microscópicas que pueden ser sólidas y líquidas.

La atmósfera protege la vida en la Tierra, pues actúa como una capa de protección y absorbe muchos peligros potenciales que vienen del espacio, como por ejemplo los rayos ultravioleta de la capa de ozono.

La atmósfera también evita que se produzcan fuertes impactos sobre la superficie del planeta, ya que actúa como protección y desintegra a los meteoritos que en su ruta chocan con esta barrera y se desintegran en miles de fragmentos.

Este escudo protector está dividido en una serie de capas, las cuales de acuerdo a la altura y a sus características cumplen diferentes funciones además de actuar como un conjunto que nos asegura la vida sobre la Tierra. Las partes de la atmósfera son: la troposfera, estratosfera, mesosfera, Ionosfera y la exosfera.

La troposfera

La troposfera es la capa más delgada de las que componen la atmósfera, y es donde ocurren todos lo fenómenos meteorológicos, tales como las precipitaciones, el viento, la nieve y la niebla, entre otros.

Es en esta parte de la atmósfera donde se encuentra el oxígeno y se produce el vapor de agua, el cual fundamentalmente es el regulador térmico del planeta, el cual es uno de los elementos necesarios para la vida.

Los factores climáticos como la temperatura y la presión atmosférica se modifican por la densidad presente en el aire. Lo cual quiere decir que el aire se calienta cuando entra en contacto con la superficie terrestre.

Cuando esto sucede, el aire se eleva debido a que disminuye su densidad y la presión; en este proceso también intervienen otros factores como la humedad en el ambiente y a latitud, lo cual modifica relativamente el espesor de la atmósfera.

En la hidrosfera es donde se realizan la mayoría de los procesos que incluyen el ciclo hidrológico, el cual incluye la formación del vapor de agua y las nubes. Durante el ciclo del agua se suceden cambios basados en reacciones químicas, donde el agua cambia de forma y de lugar.

Influencias Topográficas

La topografía es la ciencia que estudia las características de la superficie terrestre, de hecho las descripciones topográficas nos dan una idea del tipo de terreno donde ocurren los fenómenos estudiados.

Una pendiente o colina de niebla se forma en el momento en que los vientos comienzan a soplar y producen una corriente de aire que va siguiendo la inclinación de una pendiente, la cual es llamada elevación orográfica.

Esta masa de aire se va enfriando a medida que sube, también ocurre el proceso de condensación de la humedad que contiene a medida que va ganando altura.

Estas condiciones son las que influyen en que se genere el fenómeno de congelación de la niebla en las montañas, donde el techo de nubes está más alto que el tamaño de la elevación. Descubre otros datos curiosos sobre las nubes en nuestro artículo Nubes

En el caso de los valles de niebla, estos suelen formarse en los extensos valles ubicados entre montañas, casi siempre en las temporadas más frías o en los meses de invierno.

La niebla que se produce en estos lugares es de tipo ‘niebla de radiación‘ la cual se ve confinada por la presencia de elevaciones topográficas, si las condiciones son estables y favorables puede durar varios días.

Efectos de la Niebla

El patrón climático actual da lugar a que en algunos sitios se utilice la humedad que se produce cuando se tiene un banco importante y continuo de niebla como fuente de agua para regar áreas extensas de terrenos sembrados. Encuentra datos curiosos sobre el agua en nuestro artículo ¿Sabes de donde viene el agua?

Este es el caso de las secuoyas (tipo de árbol muy grande) en el área de California, las cuales obtienen un 40% aproximadamente de la humedad necesaria para vivir de la niebla costera, la cual las riega a modo de goteo.

Algunos lugares remotos donde sea un problema el bombeo y distribución de agua potable, las comunidades utilizan redes de niebla para aprovechar la humedad constante que proviene de la atmósfera. De hecho algunos insectos tienen como única fuente de agua la humedad de la niebla. Descubre más sobre las reservas de agua en nuestro artículo Pozo Artesiano

Existe la niebla artificial, la cual es producida por el hombre, generalmente se utiliza una fórmula que contiene entre otras cosas glicerina líquida, agua o glicol, esta mezcla se pone en contacto con u bloque de aire caliente, en la cual se evapora rápidamente.

El vapor resultante al entrar en contacto con el aire frío se condensa y aparece la niebla, la cual se utiliza en máquinas para uso comercial o de entretenimiento.

Consideraciones de Seguridad

La niebla puede reducir la visibilidad en un porcentaje importante, debido a este motivo, muchos aeropuertos e incluso arterias viales, restringen su uso por la escasa visión y la probabilidad de que se produzcan accidentes.

En el caso de los valles nublados, la cualidad de niebla restringida a una zona es particularmente peligrosa, pues puede atrapar a los conductores desprevenidos en una espesa nube con muy pocas posibilidades de visión.

En los aeropuertos de zonas que tienen neblina de manera constante la mayor parte del año, las aeronaves recurren a volar guiándose básicamente por los instrumentos, ya que el campo visual es sumamente limitado.

Un método utilizado frecuentemente en comunidades que deben enfrentar la mayor parte del tiempo condiciones de temperaturas bajo cero, han recurrido al uso de fuentes de calor para disipar la niebla, incluso algunas veces esparcen partículas de sal en el aire, lo cual ha tenido cierto éxito en temperaturas gélidas.

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